Airborne Command

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Gennaker
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Provisional Parachute Group
Le Provisional Parachute Group Headquarters fut mis en place le 10 mars 1941 pour procéder à l’organisation des 4 premiers battaillons parachutistes créés à partir du 501st PIB le 16 septembre 1940, gérer leur logistique et écrire la doctrine de leur utilisation, le manuel d’instruction ainsi que la Table of Organisation & Equipment, véritable « bible » régissant la vie d’une unité d’infanterie de l’US Army. William Lee, désormais Lieutenant Colonel, est placé à la tête de ce groupe.
Il installe son quartier général à Fort Benning car il est toujours placé sous le commandement du chef de l'Infanterie. Un de ses premiers boulots est de trouver les cadres pour le 502 Parachute Infantry Battalion qui doit être activé le 1er juillet 1941. C'est le 501st PIB qui fournit les officiers et Non Coms. L’Amérique n’est toujours pas en guerre et le draft n’a pas en core été institué. On manque d’effectifs ! pour trouver de nouvelles recrues, Lee reçoit l'autorisation d'aller piocher dans les 8th et 9th Infantry Division à Fort Jackson, South Carolina et à Benning. La 8th Infantry Division ne fournit qu'une poignée d'hommes, tandis que la 9th fournit plus de 1 000 volontaires! Seulement 200 furent retenus, les autres seraient appelés un peu plus tard pour former les 503rd et 504th PIB. L’histoire est en marche. La jump school de Benning tourne à plein régime pour qualifier de plus en plus de paratroopers, qui, une fois leurs 4 semaines de stage passées, peuvent arborer fièrement leurs éblouissantes jumpwings et leurs non moins rutilantes Jumpboots.


Airborne Command
Pearl Harbor précipite les Etats Unis dans le conflit mondial, et décuple les moyens matériels et humains en faveur de l’effort de guerre. Dès le 30 janvier 1942 le War Department, sous l’insistance de Lee mais aussi d’un certain Général Mark Clark, ordonne la formation de 4 regiments parachutistes, à partir des bataillons existants. Février 1942 voit la création du 503rd Parachute Infantry Regiment à partir des 503rd et 504th PIB. Il reste moins de 900 parachutistes qualifiés pour créer le 502nd Parachute Infantry Regiment. La formation des deux autres régiments est reportée à mai 1942. (501 PIR de février à Novembre 1942, le 502 PIR de février à mars 1942, le 503 PIR de février à mars 1942, 504 PIR le 1er mai 1942 à Fort Benning). La création de quatre autres régiments est décidée début juillet 42 : le 505 PIR le 6 juillet 1942 à Ft Benning, le 506 PIR le 20 juillet 1942 à Camp Toccoa, le 507 PIR le 20 juillet à Ft Benning et le 508 PIR le 20 octobre à Camp Blanding en Floride.

Ces unités travaillent individuellement à leur propre formation et à la tactique d’infanterie. Elles sont envoyées à tour de rôle à Benning pour la Parachute School. Un commandement unifié, pour coordonner les besoins, la tactique, le travail avec l’Air Corps et la logistique de ces unités en pleine expansion devient indispensable. La réorganisation du War Department le 9 mars 1942, avec la création de l’Army Air Corps et de l’Army Ground Forces (AGF) va favoriser l’éclosion d’un haut commandement exclusivement consacré à l’Airborne. Le Général Leslie Mc Nair, patron du AGF, transforme le Provisional Parachute Group en Airborne Command, et le transfert de Benning à Fort Bragg en Caroline du Nord. Le 21 mars 1942, le Colonel William C Lee reçoit le commandement de cette nouvelle entité, qui comprend déjà le 501st Parachute Infantry Regiment, le 502 PIR, le 503rd PIR, le 88th Infantry Airborne Battalion, un Headquarters et Headquarters Company. A Benning, la Parachute School poursuit son expansion et sa modernisation sous le contrôle de Lee. L’Army Air Force met dans ce même laps de temps en place un programme de transports de troupes par planeurs (gliders ). Un Troop Carrier Command voit le jour, avec les sorties massives des lignes de production du fameux Douglas C- 47 Skytrain en remplacement des C-33 et C-39 obsolètes. Lee prend ses quartiers à Bragg le 9 avril 1942. Il est entouré du Colonel Eldridge Chapman, son Executive Officer, du Lt Colonel Charles « Bull » Keerans pour S-4 (Personnel) (qui sera le premier général Airborne KIA de la guerre) et d’un certain Lt Colonel James M Gavin comme S-3 (Plans).
Fin mai 1942, Bill Lee précède le 2/503rd en Angleterre où on lui demande d’étudier les méthodes Britanniques sur l’emploi des paratroops. Il se lie d’amitié avec le « père » de l’aéroporté Britannique, F M Browning. Il rentre à Washington en juillet avec une obsession : la création d’une Airborne division et d’une Airborne brigade, toutes deux disposant de leur propre artillerie. Clark approuve, et le 30 juillet le Army Ground Forces ordonne la création de deux divisions aéroportées. C’est la formidable 82nd Infantry Division, admirablement préparée par son commandant Omar Bradley qui va former le creuset de ces deux divisions Airborne, l’une baptisée 101st Airborne, reprenant l’héritage de la 101st Infantry Division, et l’autre 82nd Airborne, en date du 15 aout 1942 à Camp Claiborne, Louisiane. Cette dernière est placée sous le commandement du général Mathew Bunker Ridgway. Lee reçoit la 101st, tandis que Eldridge « Gerry » Chapman prend le commandement de l’Airborne Command.
Le 1er mars 1944, le Airborne Command fut redesigné Airborne Center et continua son oeuvre jusqu'à la désactivation de la plupart des unités en 1945 et 1946. C’est Josiah Toney Dalbey qui en prit le commandement.

Premier saut « en masse »
Le 11 aout 1941 à Rio Hato dans la zone du canal de Panama eut lieu le premier saut "en masse" d'une unité constituée de parachutistes de l'US Army.
Le 501st Parachute Infantry battalion, premier bataillon historique de paratroopers de l'armée des Etats Unis avait rejoint la Zone du canal de Panama dès juillet 1941, après avoir fourni les cadres de trois nouveaux bataillons en formation à Benning, les 502, 503 et 504 PIB.
100 troopers et 9 officiers de C/501st accomplirent ce premier saut depuis 4 C-47 et 8 B-18 sous la direction du captain Shinberger.
Ces 9 officiers étaient les lieutenants Hickman, Falcon, Bueshner, Minter, Cole, Rooney, Tannehill, et les NCO Nunnery, Corbin, Ivy et Ranney. Lt Melvin Zeis, futur CO du 3/517 PIR en était également.
A l'occasion de ce saut, les drôle de jumpsuits satinés fait d’une pièce avec du tissu dont on fait les dirigeables, furent utilisés pour la dernière fois…


Bill Lee, Father of the Airborne…

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